IBA Bird Highlights of 2020

La version français suit…

Piping Plovers at Whitewater Lake IBA

Piping Plover have been seen on the west side of Whitewater Lake multiple times in past years. We are excited to report that there were multiple Piping Plover sightings this year at Whitewater Lake. The first sighting this year was by three Manitoba birders on May 15th, 2020, and the second Piping Plover happened at on July 13th. There were multiple sightings of a pair of plovers and it was assumed that a breeding attempt failed. Regardless, still exciting observations for Manitoba and we will keep our fingers crossed for next breeding season!

The Piping Plover is listed as an endangered species in both Canada and Manitoba.

Whooping Cranes at Whitewater Lake IBA

Another set of exciting sightings from Whitewater Lake this year!

A single Whooping Crane was spotted at Whitewater Lake on April 21, 2020, likely on spring migration.

Next, a Whooping Crane was seen by a birder on July 26, 2020. This bird was not banded, so likely a Whooping Crane that came from the Wood Buffalo National Park breeding population. On August 20-22 several birders once again saw what was likely the same crane on the west side of Whitewater Lake near to where the July sighting took place. This sighting definitely would have needed a spotting scope as the crane was very far off in the distance, in the middle of a farmer’s wheatfield.

Whooping Cranes are listed as an endangered species in Canada and Manitoba.

Tundra Swans at Saskatchewan River Delta IBA

Joel Kayer’s springtime count of (mostly) Tundra Swans in the Carrot Valley (near The Pas), netted the Saskatchewan River Delta IBA an IBA trigger for a large congregation of species. He counted 26,111 individuals over approximately two hours on May 7, 2020. This count surpassed the global and regional IBA thresholds (3000 and 1900 individuals respectively).

It seemed like the habitat and weather created the “perfect storm” for swans, as Joel observed “Perfect conditions with all swamps and lakes frozen to the north.  Lots of sheet water over ample crop residue and crops still in swath”. Lots of local food, and the inability of swans to move further north, likely created a bottle neck in the Carrot Valley.

Sabine’s Gull at Delta Marsh IBA and Saskatchewan River Delta IBA

Sabine’s Gull. Photo by C. Nikkel.

An immature Sabine’s Gull was spotted and photographed at the Delta Beach area of Delta Marsh IBA by Cam Nikkel on September 7th. Sabine’s Gulls are small gulls with forked tails and unique colouration, that is a standout from other gull species. They breed in the high arctic and overwinter in coastal central America. However, despite the migration flight path you might expect (as the crow flies), instead most individuals migrate along the west coast, and thus they are not commonly seen on migration in central Canada.

Sabine’s Gull (right) with Ring-billed Gull. Photo by C. Nikkel.

David Raitt also saw a Sabine’s Gull this year; his record was at Sunset Beach on Clearwater Lake (Saskatchewan River Delta IBA). This sighting took place on June 11th.

Franklin’s Gulls at Delta Marsh IBA

Cal Cuthbert hit an IBA trigger with his count of Franklin’s Gulls at Delta Marsh. He counted 15,000 gulls on September 5, 2020. The IBA trigger was for a large congregation of a single species, with the global and regional IBA thresholds for Franklin’s gulls at 9,800 individuals for both triggers. This has not been a one-time occurrence for Cal, he also mentioned “From my experiences over the years out here (mainly pre eBird) many FRGU [Franklin’s Gull] concentrations have typically numbered into the thousands, occasionally tens of thousands, especially pre fall migration”.

Lesser Black-backed Gulls at Delta Marsh IBA

There have been multiple sightings of Lesser Black-backed Gulls this year at Delta Marsh IBA. The first sighting was during spring migration on May 5th at Delta Beach by Cal. It was first seen on Provincial Road 227 near the landfill, and then seen on a sandbar on the east side of the eastern most beach on May 24th. Sightings continued periodically on and near the Road 227 landfill until September 17th. The number of Lesser Black-backed Gulls ranged from 1-3 individuals seen at one time during the season; however, photos permitting a comparison of markings show that at least four were present, although only one was an adult.

Harlequin Ducks at Delta Marsh IBA and Willow Island

A female or immature Harlequin Duck was spotted at Delta Marsh IBA by Rob Parsons and Jo Swartz on October 24th. It was difficult to spot due to wave action in the water off Delta Beach. This is not the first Harlequin Duck spotted at the IBA. One was seen in 2016 during an IBA blitz by Matt Gasner near St Ambroise at the end of August.

Another Harlequin Duck was also spotted this fall near Gimli (Willow Island Road) by Jan Bradley on November 8th.

Late Season Virginia Rail at Netley-Libau Marsh IBA

While not a rare species, a late season Virginia Rail was found (deceased) in a yard site in Netley-Libau Marsh IBA on November 4th. The bird was found by Dan and Allison, and news was passed along by IBA caretakers Ryon and Hazel Blenderhassett. Other eBird records for Virginia Rails in the area are primarily for June and July, with one seen in September.

Burrowing Owl in Southwestern Mixed Grass Prairie IBA

Wild Burrowing Owl seen at one of the nest sites in southwestern Manitoba. Photo by C. Artuso.

Two wild Burrowing Owl nests were reported in southwestern Manitoba this year by the Manitoba Burrowing Owl Recovery Program (MBORP). MBORP runs captive-release and monitoring of burrowing owls in the region, so they keep track of where nests and owls are location – as thus know when a wild owl is reported (as opposed to a captive-release individual). So not only were there wild burrowing owls at these sites, there were also two successful nests by two wild owl pairs. These records are the first records of wild Burrowing Owls breeding in Manitoba since 2011.

One pair nested in the Southwestern Mixed-Grass Prairie IBA. This pair was reported by the landowner who saw the male standing on a fence post. This The landowner then contacted MBORP, who assessed that the site had a nest. This pair of owls used an artificial nest burrow that was installed by MBORP in 2017. The owls at this site fledged six young.

Burrowing Owl Young from the nest in the Southwestern Mixed-Grass Prairie IBA banded by MBORP. Photo from MBORP.

The second pair nested near Whitewater Lake IBA was spotted by Alex of MBORP while driving around the southwest. She said “The other nest I found while driving around in southwestern MB. I spotted a male owl fly to a burrow. I observed from a distance for quite some time and then spotted the female.” This pair nested in a naturally occurring badger burrow. The owls at this site fledged five young.

If you would like to know more about the Manitoba Burrowing Owl Recovery Program (and read the stories of these owls as they unfolded this past summer) check out MBORP’s Facebook or Twitter pages.

Burrowing Owls are listed as endangered at both a federal and provincial level.

Chestnut-collared Longspurs at Ellice-Archie Spyhill IBA

This sighting comes to us courtesy of Tim Poole, who was conducting bird counts at the Ellice-Archie Community Pasture. He recorded a checklist of 67 Chestnut-collared Longspurs in one day during a survey on June 23, 2020. This is an IBA trigger for the number of pairs. The next day Tim saw another 28 Longspurs in a different portion of the IBA.

Chestnut-collared Longspurs are listed as threated at a federal and provincial level.

Smith’s Longspur at Riverton Sandy Bar IBA

The Smith’s Longspur(s) seen at Riverton Sandy Bar IBA also deserves a mention on this list. They were first spotted on fall migration on September 24th by Joanne, caretaker of the IBA, on the sandspit. eBird.org checklists also list the Longspur on September 26th and 27th both on the sandspit and near the Sandy Bar parking lot. While Longspurs migrate through Riverton Sandy Bar their small size, cryptic colouration (similar between species) and tendency to be inflight (rather than still) makes identification of the Smith’s Longspur certainly tricky! On one previous occasion, we recorded this seldom seen species during one of our weed pulls on the sandbar.

Smith’s Longspur. Photo by J. Smith

Other sightings of Smith’s Longspurs this year have been near Altona (spring migration), Fort Whyte Alive in Winnipeg (fall migration), and Grand Beach/Grand Marais (fall migration).

Purple Sandpiper at Churchill and Vicinity IBA

With increased caution about travel this season, there have been fewer birding reports coming out of northern Manitoba. One interesting report we did hear about was the presence of a Purple Sandpiper this fall in Churchill and Vicinity IBA. The Purple Sandpiper was reported by James Barber on October 23rd, 2020. It was spotted approximately halfway between the town of Churchill and the airport.

Purple Sandpipers breed in the high arctic (further north than Churchill) and spend the winter along coastlines bordering the north Atlantic Ocean. They migrate regularly along the Hudson Bay coast but are difficult to see.

Which birds have you seen this year?

If you have any other interesting sightings, or large congregations of birds seen this season seen in Manitoba’s IBAs we would love to hear about it at iba@naturemanitoba.ca.

Les espèces notables des ZICO 2020

Pluviers siffleurs à la ZICO du Whitewater Lake / Plum Lake

Les pluviers siffleurs ont été observés plusieurs fois sur la rive ouest du lac Whitewater ces dernières années. Nous sommes ravis d’annoncer qu’il y eu de multiples observations de pluviers siffleurs cette année au lac Whitewater. La première observation de l’année a été rapportée par trois ornithologues le 15 mai 2020, et celle d’un deuxième pluvier siffleur s’est faite le 13 juillet. Par la suite, il y a eu plusieurs observations d’une paire de pluviers et il est fort probable que leur tentative de nidification ait échoué. Quoi qu’il en soit, ce sont des observations prometteuses pour le Manitoba et nous nous croisons les doigts pour la prochaine saison de nidification!

Le pluvier siffleur est inscrit sur la liste des espèces en danger de disparition au Canada et au Manitoba.

Grue blanche d’Amérique à la ZICO du Whitewater Lake / Plum Lake

Une autre série d’observations notables du lac Whitewater cette année!

Une grue blanche d’Amérique a été aperçue au lac Whitewater le 21 avril 2020, sans aucun doute en migration printanière.

Une autre grue blanche d’Amérique a été vue par un observateur le 26 juillet 2020. Cet oiseau n’étant pas bagué, il s’agissait probablement d’un individu provenant de la population nicheuse du Parc national Wood Buffalo. Du 20 au 22 août, plusieurs ornithologues ont revu ce qui était probablement la même grue sur la rive ouest du lac Whitewater à proximité du site de l’observation de juillet. La grue étant au milieu d’un champ de blé, une lunette d’observation aurait facilité l’observation car l’oiseau était très éloigné.

Les grues blanches d’Amérique sont inscrites sur la liste des espèces en danger de disparition au Canada et au Manitoba.

Cygnes siffleurs à la ZICO du Saskatchewan River Delta

Joel Kayer, avec son décompte printanier de cygnes siffleurs à Carrot Valley (Près de Le Pas), a déclenché une alerte (trigger) de surnombre d’une espèce dans la base de données à la ZICO du Saskatchewan River Delta. Il a compté 26 111 individus lors d’une période d’environ deux heures le 7 mai 2020. Ce décompte a surpassé les seuils maximaux des ZICO global et régional de 3000 et 1900 individus respectivement.

Comme Joel l’a observé, il l semble que l’habitat et la météo aient réuni les « Conditions parfaites avec les marécages et les lacs gelés au nord. Beaucoup de plans d’eau recouvraient les abondants résidus de culture et des récoltes étaient toujours en andains ». L’abondance de nourriture disponible et l’incapacité des cygnes à migrer vers le nord ont ainsi provoqué un engorgement dans la région de la Carrot Valley.

Mouette de Sabine à la ZICO du Delta Marsh et à la ZICO du Saskatchewan River Delta

Mouette de Sabine. Photo de C. Nikkel.

Une mouette de Sabine immature a été observée et photographiée dans la région de Delta Beach de la ZICO du Delta Marsh par Cam Nikkel le 7 septembre. Les mouettes de Sabine sont de petites mouettes à la queue fourchue et à la coloration unique, ce qui les différencie aisément des autres espèces de mouettes. Elles nichent dans l’extrême Arctique et hivernent dans les régions côtières de l’Amérique Centrale. Toutefois, elles ne migrent pas en ligne droite, comme on pourrait s’y attendre : la majorité des individus migrent le long de la côte Ouest; elles sont donc rarement observées en migration dans le centre du Canada.

Mouette de Sabine en compagnie d’un goéland à bec cerclé. Photo de C. Nikkel.

David Raitt a aussi observé une mouette de Sabine cette année; il l’a trouvée à Sunset Beach au lac Clearwater (ZICO du Saskatchewan River Delta) le 11 juin.

Mouettes de Franklin à la ZICO du Delta Marsh

Cal Cuthbert a déclenché une alerte (trigger) de surnombre avec son décompte de mouettes de Franklin à Delta Marsh. Il a compté 15 000 mouettes le 5 septembre 2020. L’alerte a détecté un surnombre de cette espèce, les seuils maximaux des ZICO global et régional pour les mouettes de Franklin étant les deux de 9 800 individus. Ce n’était pas une première pour Cal, qui a aussi mentionné que « de son expérience au fil des années (surtout avant eBird), plusieurs congrégations de FRGU (mouettes de Franklin) se chiffraient typiquement dans les milliers et, à l’occasion, dans les dizaines de milliers, surtout avant la migration d’automne ».

Goélands bruns à la ZICO du Delta Marsh

Il y a eu plusieurs observations de goélands bruns cette année à la ZICO du Delta Marsh. La première observation était lors de la migration printanière le 5 mai à Delta Beach par Cal Cuthbert. Il a été trouvé en premier sur la Route provinciale 227 près du site d’enfouissement, puis sur un banc de sable du côté est de la plage la plus à l’est le 24 mai. Les observations se sont poursuivies régulièrement au site d’enfouissement de la Route 227 ou à proximité jusqu’au 17 septembre. Le nombre de goéland bruns variait de 1 à 3 individus à la fois au cours de la saison; cependant, des photos permettant de comparer les caractéristiques de chaque oiseau montrent qu’il y avait au moins quatre individus présents, dont seulement un adulte.

Arlequins plongeurs à la ZICO du Delta Marsh et à Willow Island

Un arlequin plongeur femelle ou immature a été trouvé à la ZICO du Delta Marsh par Rob Parsons et Jo Swartz le 24 octobre. Il était difficile à observer à cause de l’action des vagues au large de Delta Beach. Ce n’est pas le premier arlequin plongeur observé à la ZICO; un autre avait été observé en 2016 lors d’un blitz de la ZICO par Matt Gasner près de St. Ambroise à la fin août.

Un autre arlequin plongeur a été observé cet automne près de Gimli (Route Willow Island) par Jan Bradley le 8 novembre.

Râle de Virginie tardif à la ZICO du Netley-Libau Marsh

Même si ce n’est pas une espèce rare, un râle de Virginie a été trouvé (décédé) dans une cour de la ZICO du Netley-Libau Marsh le 4 novembre. L’oiseau a été découvert par Dan et Allison, et la nouvelle a été communiquée par les gardiens de la ZICO, Ryon et Hazel Blenderhassett. Les données eBird concernant la présence du râle de Virginie dans la région sont surtout en juin et juillet, avec une mention en septembre.

Chevêche des terriers à la ZICA de la Southwestern Mixed Grass Prairie

Chevêche des terriers sauvage observée à l’un des sites de nidifications dans le sud-ouest du Manitoba. Photo de C. Artuso.

Deux nids de chevêches des terriers sauvages ont été découverts dans le sud-ouest du Manitoba cette année par le Programme de rétablissement de la chevêche des terriers du Manitoba (PRCTM, ou Manitoba Burrowing Owl Recovery Program, MBORP). Le PRCTM gère un programme d’élevage en captivité, de mise en liberté et de surveillance de chevêches des terriers dans la région, et fait un suivi de l’emplacement de ses chevêches et leurs nids, ce qui permet de savoir quand une chevêche sauvage est découverte (et non un individu élevé en captivité puis relâché). Il y avait non seulement des chevêches des terriers sauvages à ces sites, mais aussi deux nichées réussies par deux couples de chevêches sauvages. Ce sont les premières présences de chevêches des terriers sauvages nichant au Manitoba depuis 2011.

Le premier couple a niché dans la ZICA de la Southwestern Mixed-Grass Prairie. Le couple a été rapporté par le propriétaire terrien qui a vu le mâle perché sur un poteau de clôture, qui a ensuite contacté le PRCTM. Un nid artificiel avait été installé par le PRCTM en 2017, et le couple de chevêches l’a utilisé. Quatre jeunes chevêches ont quitté le nid.

Une jeune chevêche des terriers du nid la ZICA de la Southwestern Mixed-Grass Prairie bagué par le PRCTM. Photo du PRCTM.

Le deuxième couple a niché près de la ZICA du Whitewater Lake et a été découvert par Alex du PRCTM alors qu’il se conduisait dans la région sud-ouest du Manitoba. Elle a dit : « J’ai trouvé l’autre nid alors que je conduisais dans la région sud-ouest du Manitoba. J’ai aperçu la chevêche mâle voler à son nid. Je l’ai observé de loin pendant un certain temps puis j’ai aperçu la femelle ». Le couple a niché dans un terrier de blaireau. Cinq jeunes chevêches ont quitté le nid.

Si vous voulez en savoir plus au sujet du Programme de rétablissement de la chevêche des terriers du Manitoba (et lire les histoires de ces chevêches et leur dénouement l’été passé), consultez les pages Facebook ou Twitter de MBORP (en anglais seulement).

Les chevêches des terriers sont inscrites sur la liste des espèces en danger de disparition au Canada et au Manitoba.

Plectrophanes à ventre noir à la ZICO de la Ellice-Archie Spy Hill

Cette observation nous est offerte par Tim Poole, qui effectuait des recensements d’oiseaux dans le Pâturage communautaire Ellice-Archie. Il a observé 67 plectrophanes à ventre noir lors de la journée du 23 juin 2020. C’était une alerte de détection pour un surnombre de couples. La journée suivante, Tim a observé 28 autres plectrophanes dans un autre secteur de la ZICO.

Les plectrophanes à ventre noir sont inscrits sur la liste des espèces menacées au Canada et au Manitoba.

Plectrophane de Smith à la ZICO du Riverton Sandy Bar

Le plectrophane (ou les plectrophanes) de Smith aperçu à la ZICO de Riverton Sandy Bar vaut aussi la peine d’être mentionné dans cette liste. Il a été aperçu en migration automnale le 24 septembre par Joanne Smith, gardienne de la ZICO, sur la langue de sable. Les listes de eBird indiquent aussi la présence de ce plectrophane les 26 et 27 septembre, toutes deux sur la langue de sable and près du stationnement de Sandy Bar. Même si les plectrophanes migrent en passant par Riverton Sandy bar, leur petite taille, leur couleur cryptique (semblable aux autres espèces) et leur tendance à s’envoler (au lieu de rester au sol) rend l’identification du plectrophane de Smith difficile! Dans le passé, cette espèce rare y a déjà été observée lors d’une visite de désherbage du banc de sable.

D’autres plectrophanes de Smith ont été observés près d’Altona (migration printanière), Fort Whyte Alive à Winnipeg (migration automnale), et Grand Beach/Grand Marais (migration automnale).

Bécasseau violet à la ZICO de Churchill and Vicinity

Avec les précautions de voyage accrues cette saison, il y a eu moins d’observations d’oiseaux provenant du nord du Manitoba. Une observation intéressante qui s’est rendue à nos oreilles était la présence d’un bécasseau violet cet automne dans la ZICO de Churchill and Vicinity. Le bécasseau violet a été observé par James Barber le 23 octobre 2020. Il a été vu à mi-chemin entre le village de Churchill et l’aéroport.

Les bécasseaux violets nichent dans l’Extrême Arctique (plus au nord que Churchill) et passent l’hiver le long des côtes de l’Atlantique Nord. Ils migrent régulièrement le long de la côte de la Baie d’Hudson mais sont difficile à apercevoir.

Quels oiseaux avez-vous observés cette année?

Si vous avez des observations intéressantes, ou si vous avez vu de grandes concentrations d’oiseaux dans les ZICO du Manitoba, nous serions ravis de l’apprendre! Vous pouvez nous contacter à iba@naturemanitoba.ca.

Keeping our Native Grasslands

Manitoba’s mixed-grass prairie is a habitat that is under threat. Native prairie habitats are some of the most endangered ecosystems in Canada. While this habitat may be dismissed as “just grass” on a quick pass through on the highway, it is a complex, diverse and beautiful ecosystem. This habitat is under threats such as conversion to crop agriculture and segmentation by linear features (roads, train tracks, etc.).

Threats to the habitat, also mean threats to the species who call this habitat home. There are many bird species that specialize in a variety of habitats in the mixed-grass prairie that are listed as Species at Risk in Manitoba and Canada. These include species like the Burrowing Owl, Sprague’s Pipit, Chestnut-collard Longspur, Ferruginous Hawk, Baird’s Sparrow and Loggerhead Shrike. It also includes birds that specialize in grasslands that are not currently classified as at risk, but who still have declining populations, such as the Upland Sandpiper and Grasshopper Sparrow. The sights and sounds of these species are ubiquitous to those who live on the prairies. Unfortunately, sometimes we only know how dear to us the sights and sounds of these birds are when they are gone.

Sprague’s Pipit. This species is known for hovering high in the air while singing a musical, downward swirling song. Photo by Christian Artuso.

Almost all of the remaining native mixed-grass prairie habitat left in Manitoba is privately owned land. Nature Manitoba is one of many conservation groups working with cattle producers and landowners in Manitoba’s southwestern corner to keep this land in grass. Supporting cattle producers and other landowners who have a strong connection to, and depend on healthy mixed-grass prairie for their livelihoods is key to continuing to hold on to this threatened habitat, and the species that call it home.

Nature Manitoba is working with Birds Canada to engage landowners with grassland habitat that would like to keep or restore native mixed-grass prairie on their land. We are especially interested in working with landowners or groups of landowners wish to work together to conserve continuous portions of habitat on working landscapes.

Native mixed-grass prairie habitat in a cattle pasture near Broomhill, MB. Photo by A. Shave.

If you are interested in learning more about opportunities for incentives to keep or improving your grassland please contact Amanda at iba@naturemanitoba.ca or Ian Cook at icook@birdscanada.ca.

Manitoba IBA and Birds Canada have produced several publications to help landowners, cattle producers and conservation groups who are interested in working together to keep land in grass. You can find the links below:

Summary of Southwester Manitoba Landowner and Cattle Producer Engagement Activities in 2019

Grassland Conservation Incentives Guide: A Guide to the Incentives and Programs Available for Prairie Working Landscapes